Les goodies publicitaires, des outils avec marquages

La confusion sur la manière de protéger les idées et les innovations est répandue parmi les hommes d’affaires, dont beaucoup ne comprennent pas les protections juridiques de base dont ils disposent.

Une petite entreprise de l’Ohio, par exemple, a gagné environ 300 000 $ en vendant son dispositif de contrôle de vitesse breveté pour perceuses électriques à plusieurs entreprises du Fortune 500. Mais bientôt une autre société a copié l’invention et a commencé à la vendre sur le même marché. Un procès a suivi dans lequel la société de l’Ohio a réclamé une contrefaçon de brevet.

Caché dans le passé de la société, cependant, se trouvait un acte innocent mais très dommageable: la société n’avait déposé sa demande de brevet que 13 mois après avoir expédié 1400 appareils pour exécuter partiellement sa première commande. la loi stricte exigeant que les brevets soient déposés dans les 12 mois suivant la première vente du produit. En raison de la surveillance de la société, le tribunal a non seulement invalidé le brevet, mais a également ordonné à la société de l’Ohio de payer les honoraires d’avocat de son opposant.

Une entreprise de collations du Minnesota a été la première à adopter une marque de commerce, «Old Dutch», qu’elle n’utilisait que dans le haut Midwest. L’obtention rapide d’un enregistrement de marque fédérale aurait donné à l’entreprise les droits exclusifs d’utiliser cette marque dans tout le pays. Mais le dépôt a été retardé et, dans l’intervalle, une entreprise de collations de la côte Est a adopté la même marque dans six États de l’Est. En conséquence, la société de la côte Est a établi des droits exclusifs sur la marque sur son territoire de six États.

Ces exemples illustrent comment une petite entreprise voit souvent ses idées précieuses emportées par ses concurrents – légalement. Cela n’arrivera pas si l’homme d’affaires comprend les exigences de base pour préserver ses droits avant de commercialiser un nouveau produit ou de se lancer dans une entreprise.

Les cinq outils juridiques essentiels pour protéger les idées sont les brevets, les marques, les droits d’auteur, les lois sur la concurrence déloyale et les secrets commerciaux. Certains de ces outils juridiques peuvent également être utilisés de manière créative comme aides à la commercialisation, et souvent plusieurs formes de protection sont disponibles pour une seule conception ou innovation.

BREVETS

Un brevet est un droit accordé par le gouvernement des États-Unis pour empêcher d’autres parties de fabriquer, de vendre ou d’utiliser votre invention, que cette invention soit un produit, une méthode, un appareil, une composition de matière (y compris des micro-organismes artificiels), ou un programme informatique.

Pour bénéficier de ce droit, une personne doit déposer une demande décrivant l’invention auprès de l’US Patent and Trademark Office.Une fois que l’office a déterminé que l’invention est en fait nouvelle, il délivrera un brevet, un processus qui prend environ deux ans. Les droits exclusifs, c’est-à-dire le droit de poursuivre en justice pour empêcher les autres d’utiliser votre invention et de percevoir des dommages-intérêts pour une utilisation non autorisée, ne commencent que lorsque le brevet est délivré.

Les brevets couvrent non seulement des avancées majeures, mais également des améliorations moins importantes ou non évidentes. Il peut donc être à votre avantage de déposer une demande de brevet sur une telle amélioration simplement pour mettre l’expression «brevet» ou «brevet en instance» de votre produit ou dans votre matériel promotionnel. «Brevet» ou «brevet en instance» sur les emballages, les prospectus ou les publicités transmet au public votre exclusivité dans le produit. Les publicités télévisées pour certains produits, comme la cafetière électrique Mr. Coffee et le détergent Yes, affirment que le produit est unique parce qu’il est breveté.

Exigences de base pour préserver vos droits de brevet. Avant de consulter un conseil en brevets, vous ne devez divulguer aucune information sur le produit ou l’innovation au public, car la divulgation publique déclenche diverses lois par lesquelles des droits peuvent être irrévocablement perdus. Vous devez également avoir une documentation écrite, signée par un témoin, de chaque étape de la fabrication de votre invention, pour prouver que vous êtes l’inventeur réel. Si l’un de vos employés est susceptible d’être des inventeurs, vous devriez lui faire signer des accords, à l’avance, que les inventions développées dans le cadre de leur travail pour vous appartiennent à l’entreprise.

MARQUES DE COMMERCE

Une marque est un mot, une phrase ou un symbole (en deux ou trois dimensions) qui identifie votre produit ou service sur le marché. Les marques, comme les brevets, peuvent être utilisées de manière créative dans votre programme de marché.

Les aspects d’un produit pouvant bénéficier de la protection de la marque comprennent:

Forme, comme la calandre Jeep et la bouteille de Coca-Cola, ou même des conceptions de bâtiments, telles que les arches dorées de McDonald’s.

Couleur ou design ornemental, comme la décoration sur les chaussures de tennis Nike, la combinaison de couleurs noir et or d’une batterie Duracell, ou la petite étiquette de Levi’s sur le côté gauche de la poche arrière de son jean bleu.

Des phrases accrocheuses, telles que la phrase enregistrée de McDonald’s «Deux-galettes-de-bœuf-sauce-spéciale-laitue-fromage-cornichons-oignons-sur-un-pain-aux-graines de sésame» ou la marque déposée de Tammy Wynette «First Lady f Country Musique.”

Pour établir la propriété d’une marque, vous devez d’abord l’utiliser dans une vente commerciale des produits ou services. Ensuite, vous devez déposer rapidement une demande d’enregistrement de la marque auprès du US Patent and Trademark Office. Une fois que l’office aura déterminé que la marque n’est pas similaire à une marque précédemment enregistrée, il délivrera l’enregistrement officiel. Cet avis de vos droits sur la marque vous permet d’empêcher légalement d’autres personnes d’utiliser la marque partout aux États-Unis, même s’ils ne savent pas que vous l’avez déjà utilisée.

Exigences de base pour préserver les droits de marque: faire effectuer une recherche pour voir si la marque est toujours disponible; obtenir des conseils juridiques pour vérifier que la marque peut être enregistrée; et apprenez à l’utiliser correctement pour compléter votre propriété.

Un mandataire en marques peut consulter le US Patent and Trademark Office, qui ne couvre que les marques américaines existantes, ou peut contacter une société de recherche informatique privée qui couvre les enregistrements fédéraux et étatiques et divers répertoires. Le coût des deux recherches varie généralement entre 300 $ et plus.

COPYRIGHTS

Un droit d’auteur empêche la copie de tout écrit, œuvre d’art (en deux ou trois dimensions) ou programme informatique. La propriété d’une œuvre existe automatiquement au moment où l’œuvre est réduite à une forme tangible. Cette propriété peut être perdue, cependant, si l’œuvre est rendue publique sans «préavis» approprié, qui comprend le symbole (c), l’année de la première publication et le nom du propriétaire de l’œuvre. Avant ou après la publication, un droit d’auteur peut être enregistré au niveau fédéral en déposant une demande auprès du Copyright Office de la Bibliothèque du Congrès des États-Unis.

En plus de couvrir des textes conventionnels tels que des livres, des brochures et autres, les lois sur le droit d’auteur protègent pratiquement tout le matériel écrit et graphique utilisé dans la promotion et la publicité. Cela inclurait la conception de l’emballage, toutes les publicités, les manuels d’exploitation et de vente et les instructions d’utilisation. Les illustrations protégées par des droits d’auteur peuvent également inclure des produits tels que des motifs en tissu, des pieds de lampe et des boucles de ceinture.

Exigences de base pour préserver les droits d’auteur: contrairement aux marques, des droits exclusifs existent dans les droits d’auteur lors de la création. Pour préserver ce droit, assurez-vous que l’avis approprié apparaît sur chaque œuvre chaque fois qu’elle est affichée publiquement. L’enregistrement fédéral doit être obtenu pour tout travail important, car vous en aurez besoin si vous intentez une action en contrefaçon. Le fait de ne pas déposer rapidement une demande d’enregistrement peut empêcher le recouvrement des dommages-intérêts statutaires et des honoraires d’avocat. D’un autre côté, les entreprises qui créent de nombreuses œuvres protégées par le droit d’auteur peuvent économiser de l’argent en renonçant aux enregistrements fédéraux sur les droits d’auteur jusqu’à ce qu’il devienne évident qu’une œuvre donnée aura une certaine importance.

Si vous engagez un pigiste pour préparer un texte ou une œuvre d’art pour vous, vous devez lui faire accepter à l’avance, par écrit, que l’œuvre est votre propriété. Sinon, il appartient à l’auteur ou à l’artiste, qui peut en disposer à sa guise.

LOIS DE LA CONCURRENCE DÉLOYALE

En plus des protections accordées par la loi fédérale – c’est-à-dire les brevets, les marques de commerce et les droits d’auteur -, deux importantes protections de la common law sont disponibles. Le premier concerne les lois sur la concurrence déloyale en matière d’habillage commercial. Le terme «habillage commercial» se réfère à la façon particulière dont les produits sont «habillés», par exemple avec des étiquettes, un design d’emballage ou des jeux de couleurs.

Ces lois protègent contre la copie non autorisée d’emballages ou de conceptions de produits ornementaux et distinctifs (mais pas de caractéristiques fonctionnelles) qui, grâce à leur utilisation, sont parvenues à être reconnues par le public comme provenant d’une certaine source. Ces droits existent automatiquement, sans qu’aucune demande ne soit déposée, dès qu’une telle reconnaissance publique a vu le jour.

Bien que ces droits soient similaires aux marques, et se chevauchent en fait avec les droits de marques, la concurrence déloyale englobe un plus large éventail de possibilités de conception. Certains modèles qui ont été protégés par les tribunaux mais qui ne remplissaient pas les conditions pour la protection de la marque comprennent un design de couvre-matelas, une palette de couleurs de bicyclette distinctive (un cadre de carrosserie rose, un guidon bleu poudre et des roues jaunes) et un système de codage couleur utilisé dans fraiseuses.

Exigences de base pour la préservation des droits de concurrence déloyale en matière d’habillage commercial: aucune demande n’ayant été déposée pour appliquer ces droits, le meilleur conseil est de développer rapidement des modèles de produits et d’emballages distinctifs, puis de les faire connaître autant que votre budget le permet, par exemple, en les incluant. dans vos publicités.

TRADE SECRETS

L’autre protection de droit commun, les secrets commerciaux, peut être définie comme l’ensemble des documents et éléments d’information au sein d’une entreprise que l’entreprise prend des mesures pour dissimuler à des tiers et qui ne sont pas nécessairement divulgués lors de la vente des produits ou services de l’entreprise. Les exemples incluent les listes de clients, les plans et les recettes. La propriété de l’entreprise dans ces secrets existe dès leur création. Aucune demande ne doit être déposée nulle part.

Cependant, le maintien du secret est essentiel; une entreprise ne peut empêcher un étranger d’utiliser le secret si l’entreprise lui a volontairement ou négligemment révélé sans un accord signé interdisant l’utilisation de ces matériaux. L’entreprise ne peut pas non plus empêcher des tiers d’utiliser son secret commercial si l’étranger y parvient de manière indépendante. (Un brevet, rappelez-vous, permet à une entreprise d’arrêter une telle utilisation.)

Bien que les secrets commerciaux servent essentiellement à protéger les affaires internes, ils peuvent souvent être utilisés dans la publicité pour transmettre au public l’exclusivité de votre entreprise dans un certain produit ou service. Les publicités cosmétiques vendent souvent des produits fabriqués selon des «formules secrètes» et de nombreux types d’aliments seraient préparés selon des «recettes secrètes».

Exigences de base pour préserver les droits des secrets commerciaux: Les secrets commerciaux peuvent être protégés indéfiniment (comme, par exemple, la formule Coca-Cola le fait depuis près de 100 ans) en suivant deux règles de base:

1. Avant que quiconque ait accès à un secret commercial, cette personne devrait signer un accord selon lequel il le gardera secret. Les employés et les consultants externes engagés ont le devoir de ne pas révéler de secrets commerciaux. Les lois régissant ces obligations ne sont pas toujours claires, d’autant plus qu’elles s’appliquent aux salariés après leur départ de l’entreprise. Ainsi, pour préserver les droits sur les secrets commerciaux, les employés et les consultants externes engagés devraient être invités à signer un accord de confidentialité au début de leur emploi. De tels accords seront particulièrement utiles pour empêcher d’autres entreprises d’utiliser vos secrets si elles en prennent connaissance sans autorisation.

2. Avoir une procédure de contrôle interne judicieuse qui, par exemple, garde les documents secrets dans un endroit sûr, interdit aux visiteurs extérieurs d’accéder aux endroits où les secrets commerciaux sont visibles et sensibilise les employés à l’importance de maintenir le secret.

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